Saint Saturnin de Toulouse

mercredi 25 novembre 2009

L’église de Meschers est placée sous le patronage de l’évêque Saturninus (Saturnin) de Toulouse qui mourut martyr lors de la première grande persécution générale lancée contre les chrétiens en 250 par l’empereur Dèce. En ce milieu du IIIe siècle, l’Empire romain semble vaciller tant sous les coups des Barbares qui se franchissent le Danube et le Rhin que des Perses qui ravagent la frontière orientale. Les coups d’état militaires se multiplient à une cadence effrénée et se déclare au même moment une des premières grandes épidémies de peste enregistrée par la mémoire humaine.

Il faut des coupables. Les dieux sont en colère. Alors Dèce imagine d’obliger tous les habitants de l’Empire de sacrifier aux dieux de Rome dans un grand geste fédérateur et réparateur. Et malheur aux troublions ou aux fortes-têtes qui voudraient alléger de leur droit à la différence ou de leur liberté de conscience.

Martyre de Saint Saturnin

Comme d’autres chefs de communautés religieuses (il n’y eut pas que les chrétiens qui furent obligés de sacrifier), Saturninus le Toulousain fut conduit au capitole de la cité pour y sacrifier au culte de l’empereur et de Rome. Comme il s’y refusa, il fut attaché à un taureau qui, affolé, se mit à courir et à dévaler les marches du capitole, trainant maintenant derrière lui le corps désarticulé et sans vie de l’évêque martyr.

Avec l’épisode de la comparution de Saturninus devant le gouverneur de Toulouse – et après celui des martyrs de Lyon en 177 -, c’est un premier pan de l’histoire de l’Eglise en Gaule qui se découvre par delà les légendes qui fleuriront à partir du VIème siècle.

Mais si l’historicité du martyre de Saturninus est bien attestée – un des successeurs, Silvius, fera élevé une petite église en bois sur sa tombe à la fin du IVe siècle (sous l’actuelle église du Taur à Toulouse) -, l’hagiographie s’emploiera bientôt à combler les blancs de la biographie du saint évêque.

C’est ainsi Saturninus passe pour avoir été envoyé par l’évêque de Rome Fabien (ce qui pourrait être vrai) et avoir évangélisé la région de Pampelune dans le nord de l’Espagne avant de se rendre dans le Toulousain.

Son culte dans l’Antiquité tardive est associé à l’affirmation de l’orthodoxie chrétienne, les évêques de Toulouse au IVème siècle comme Rhodanius ou Exuperius ayant été des champions de l’orthodoxie dans la lutte contre l’arianisme.

La fête patronale de saint Saturnin, encore appelé Sernin dans le Sud-Ouest, est le 29 novembre.


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