Un évêque aux âges sombres des Mérovingiens

dimanche 20 décembre 2009

Nous connaissons assez bien l’évêque Palladius de Saintes, le patron de notre église, grâce aux écrits de l’historien et évêque Grégoire de Tours, son contemporain. Palladius appartenait à la grande famille gallo-romaine des Palladii qui a fourni plusieurs évêques à la Gaule, à l’Eglise de Bourges en particulier, cité dont la famille de Palladius est originaire. Lui-même a participé au concile de Paris en 573 et à celui de Mâcon en 585. C’est un personnage important en relation avec la cour des rois wisigothiques d’Espagne et qui correspond également avec le pape Grégoire le Grand. Vers 600, ce dernier lui enverra à sa demande des reliques de saint Pierre et saint Paul pour les autels de la cathédrale de Saintes. Par ailleurs, il a soutenu en 584 la cause de l’usurpateur Gondovald qui se présentait comme un des fils du roi Clotaire, l’époux de Radegonde mais il agit en cela comme plusieurs autres évêques d’Aquitaine dont l’évêque de Bordeaux d’origine franque, Bertrachmus (Bertrand).

Translation du corps de saint Eutrope par Palladius de Saintes

Dans un monde qui se désagrège, Palladius entend bien les grandes traditions édilitaires et ascétiques des évêques gallo-romains. Il multiplie ainsi les pieuses fondations (Saint-Etienne, Saint-Eutrope, rénovation ou agrandissement de Saint-Pierre) et glorifie les origines de son Eglise en fondant un sanctuaire dédié à son premier évêque. C’est lors de ces travaux, entre 570 et 585, qu’il retrouve la tombe d’Eutrope, le premier évêque de Saintes, tombe qui se trouvait sur la route romaine menant au Portus Santonorum. C’est cette découverte qui est racontée par Grégoire de Tours dans son livre sur la Gloire des martyrs :

Eutrope, également martyr, de la ville de Saintes et envoyé en Gaule par le bienheureux évêque Clément… Le même lui avait conféré la grâce de l’ordre épiscopal, Eutrope accomplit le devoir de sa charge par sa prédication contre les incroyants, il s’opposa aux païens qui s’étaient révoltés. Ayant provoqué leur haine, il mourut victorieux, la tête fracassée. Mais du fait de la virulence de la persécution, il ne fut enseveli ni dans un lieu digne ou vénéré par les chrétiens selon l’honneur qui lui revenait. On racontait qu’il était un martyr oublié jusqu’à ce que ce fut révélé par cet ordre [du ciel]. Après un intervalle de plusieurs années, une basilique fut édifiée en son honneur, œuvre menée à bien par Palladius qui occupait alors la chaire épiscopale. Ayant réuni les abbés, il prit soin de transférer les cendres sacrées dans le lieu qu’il avait préparé. Comme on procédait à cela, deux abbés, alors que le tombeau avait été ouvert, regardèrent le saint corps et virent la blessure à la tête à l’endroit où le fer de la hache s’était enfoncé. Mais pour que cette présente vision ne les conduisent en vain à une prédication spirituelle, le souvenir leur en fut ravivé, à savoir que comme tes prêtres étaient couchés la nuit suivante, il [Eutrope] apparut dans une vision à ces deux abbés et leur dit : « La blessure à la tête que vous avez contemplée, sachez que c’est par elle que j’ai consommé mon martyre ». C’est à partir de ce moment-là qu’il a été appelé martyr et fut reconnu comme tel par le peuple car auparavant l’histoire de sa passion n’avait pas été contée [1].


[1] Grégoire de tours, De gloria martyrum, 56


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